El regreso del barbijo: tres puntos a tener en cuenta a la hora de elegir el más apropiado

Info General 29 de diciembre de 2021
Hay que usar uno que permita participar cómodamente en cualquier actividad que se esté haciendo. Y es por eso que hay diferentes opciones para distintos escenarios.
coronavirus

El gran debate sobre los barbijos está de vuelta. Con la variante Ómicron de coronavirus altamente contagiosa que impulsa un aumento en las infecciones en todo el mundo, muchas personas están tratando de descubrir la mejor manera de protegerse, sin volver al aislamiento de los primeros días de la pandemia.

Además de las vacunas, los barbijos vuelven a ser protagonistas por ser una herramienta importante para protegernos de la propagación o la exposición al coronavirus.

No todos los barbijos son iguales

* ¿Hay que usar máscaras N95 para cada interacción social o ir a hacer mandados?
* ¿Los tapabocas faciales de tela ofrecen suficiente protección en algunas situaciones?

Neil Maniar, profesor de práctica de salud pública, presidente asociado del departamento de ciencias de la salud y director del programa de maestría en salud pública en Northeastern, EE.UU. resume que: “Hay tres cosas para tener en cuenta con el barbijo: ajuste, filtración y función. Con la Ómicron, los tres aspectos son relevantes. Pero lo que es vital es el ajuste y la filtración”.

Esas dos cualidades pueden ir de la mano, asegura Maniar. El mal ajuste del barbijo puede anular su capacidad para filtrar cosas dañinas, como partículas virales.

Y no es solo una ligera diferencia. Loretta Fernández, profesora asociada de ingeniería civil y ambiental en Northeastern, y sus colegas probaron varios tipos diferentes de máscaras: de tela y de grado médico por igual, para ver cuántas partículas de un tamaño similar a las del coronavirus podrían llegar a la boca y la nariz de un usuario.

Fernández tiene un mensaje claro. “Mejorar el ajuste de una máscara te va a proteger mejor”, afirma. Le da al barbijo una mejor oportunidad de eliminar las partículas que de otro modo podrían colarse a través de los huecos.

Esas brechas se pueden identificar con facilidad si se puede sentir el propio aliento en las mejillas, la nariz o el cuello fuera de la máscara cuando se exhala con fuerza.

El barbijo funciona como una barrera

El concepto de estratificación aún podría ser útil, dice Fernández. “Ahí es donde entra en juego el doble enmascaramiento. Si pones algo más encima que va a sellar los huecos, eso va a mejorar la eliminación de partículas en la mayoría de los casos”, dice.

“En las situaciones en que no mejora la eliminación, es porque el material en sí no está bloqueando lo que debería”. Y ahí es donde la filtración importa.

El objetivo de un barbijo es ser una barrera, plantea Maniar. Pero tiene que ser un barbijo a través del cual también podamos respirar, no puede bloquear absolutamente todo. Por lo tanto, los investigadores que buscan las mejores máscaras están estudiando si las partículas del coronavirus del mismo tamaño pueden atravesar el material.

Las partículas virales tienen solo 0,1 micras de tamaño. Una micra es una millonésima parte de un metro. Así que son diminutas.

Los respiradores certificados N95 o similares se consideran las cubiertas faciales estándar de oro para bloquear partículas virales. La investigación de Fernández encontró que un N95 que se ajustó correctamente fue aproximadamente un 99% efectivo para mantener alejadas las partículas del mismo tamaño que las partículas de coronavirus.

Pero no todos tienen acceso a una máscara N95 que se ajuste correctamente y se pueda usar todos los días. Entonces, ¿cuál es la siguiente opción?

Qué hace que una máscara sea mejor que otra

Si bien las máscaras médicas se consideran mejores filtros de partículas virales, Fernández descubrió que algunas máscaras de tela en realidad pueden rivalizar con las máscaras descartables que utilizan muchas personas, eliminando entre el 50% y el 75% de las partículas.

Pero las máscaras de tela tienen mucha variabilidad.

Puede parecer que un tejido más apretado hace que la máscara sea mejor. Y eso es cierto, dice Fernández. Pero no es el panorama completo.

Hay que pensar en una máscara como si fuera un laberinto que una partícula viral tiene que navegar para infectar al usuario. Cuantos más obstáculos encuentre, mejor para esa persona.

La tela con la que está hecho el barbijo es importante

El algodón, por ejemplo, tiene fibras erizadas, mientras que las fibras sintéticas son bastante suaves. La superficie rugosa y los filamentos adicionales del algodón proporcionan más impedimentos contra las partículas virales.

“Está haciendo que las partículas tengan que recorrer un camino más tortuoso. Entonces, si hay más fibras, habrá más posibilidades de eliminar las partículas”, explica Steve Lustig, profesor y presidente asociado de investigación en ingeniería química en Northeastern.

Lustig también realizó experimentos con nanopartículas para ver qué materiales domésticos podrían usarse para hacer un barbijo que se acerque a la efectividad de un respirador N95. Dos capas de tela de toalla, podrían lograr el efecto.

“La tela de toalla tiene mucho sentido para mí”, asevera. Como parte de la investigación de Lustig, además de probar la facilidad con la que las nanopartículas se movían a través de diferentes materiales domésticos, él y su colega exploraron las diferentes telas bajo instrumental de aumento. “Si miras las imágenes de la tela de toalla, hay muchos bucles en la tela”, dice. “Es más área de superficie para interponerse en el camino”.

Usar barbijos de doble capa o dos juntos a la vez

En sus estudios, tanto Lustig como Fernández encontraron que la superposición también es crucial. Las capas adicionales de material en una máscara agregaron aún más obstáculos y área de superficie para bloquear las partículas virales.

Otra forma de utilizar capas para mejorar la filtración de una máscara es simplemente usando doble barbijo.

Es algo así como el queso Gruyere, dice Maniar. “Si tienes una capa de queso, vas a tener un montón de agujeros, ¿verdad? Así que vas a tener cierto grado de permeabilidad. Si tienes dos capas de queso gruyere, entonces estás estancando algunos de esos agujeros y tienes una mejor capa de protección”. El experto sugiere usar una máscara quirúrgica o de procedimiento debajo de una máscara de tela.

Otro aspecto a considerar, dice Lustig, es si la máscara tiene propiedades impermeables. Y eso no es solo porque es incómodo utilizar un trozo de tela húmeda todo el día.

“Cuando te rocían, porque alguien te estornuda o alguien tose, o tosés, estás cargando este material de la máscara con todo este líquido”, dice. “Y si ese líquido penetra todo el camino a través de la máscara, bueno, entonces podrías estar bebiendo el virus solo porque fluye por líquido”.

Sin embargo, el material impermeable no es la única forma de evitar ese desastre húmedo. Los investigadores encontraron que las máscaras en forma de pico de pato, máscaras que tienen forma y son lo suficientemente rígidas como para mantenerse alejadas de tocarse la boca, también son más efectivas. Y también es mucho menos probable que toques con la boca accidentalmente el interior de esas máscaras.

La función del barbijo

Aunque el ajuste y la filtración son fundamentales para prevenir la exposición al SARS-CoV-2, el coronavirus que causa COVID-19, Maniar dice que sigue siendo importante considerar el tercer factor: la función.

“Las máscaras ofrecen una barrera importante entre nosotros y el virus, tanto en términos de transmisión como en términos de contraerlo”, señala Maniar. Pero al elegir una máscara, agrega, también es importante preguntarse: “¿Qué tan bien funciona para mí? Quieres algo que también te permita participar cómodamente en cualquier actividad que estés haciendo mientras usas la máscara. Y es por eso que hay diferentes opciones para diferentes escenarios”.

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